Mendigar con los niños es contraproducente. Los perros, sin embargo, se llevan el dinero.

Y los hombres jóvenes que están en una cita tienen más probabilidades de entregar un billete de cinco dólares que los hombres jóvenes que caminan solos por el 16th Street Mall.

Esas observaciones fueron algunas de las observadas por el investigador Francisco Conejo, un instructor de negocios de la Universidad de Colorado en Denver que pasó un año observando a los mendigos trabajar en la concurrida zona comercial peatonal.

Conejo observó a 360 mendigos desde lejos durante 15 minutos cada uno, tomando notas sobre todo, desde el clima hasta la técnica, las edades del mendigo y los transeúntes. En promedio, las personas que pedían dinero a lo largo de la calle 16 ganaban alrededor de $ 10 por hora, lo que, teniendo en cuenta el hecho de que no pagan impuestos sobre esos ingresos, se aproxima al salario mínimo de Colorado, que es de $ 12 por hora.

La investigación proviene del programa "CityCenter" de la universidad, que promueve el estudio del entorno urbano que rodea el campus en el centro de Denver. La universidad ha puesto un enfoque renovado en la investigación social y económica en su propio vecindario, desde la gentrificación hasta el transporte y la falta de vivienda.

Conejo realizó sus observaciones en 2018 (no en el entorno actual en el que el nuevo coronavirus ha vaciado las calles del centro).

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Según las reglas de la universidad, no se le permitió interactuar ni hablar con mendigos durante su estudio. En cambio, a menudo miraba desde varios pies de distancia o incluso desde el otro lado de la calle, tratando de llegar a la distancia para oír y ver. Era fácil saber si las personas estaban entregando monedas, pero no siempre podía saber la denominación de los billetes (usó una fórmula para determinar las ganancias promedio por hora en función de lo que podía ver y un margen de error del 20%).

Conejo lo considera investigación de mercado, pero en lugar de estudiar la relación entre corporaciones y consumidores, estudió un mercado laboral no regulado en el 16th Street Mall, que generalmente está lleno de trabajadores los días de semana y turistas los fines de semana.

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Conejo, quien ha estudiado en Costa Rica y Nueva Zelanda, deseaba haber podido hablar con sus sujetos de investigación, pero la universidad tiene reglas sobre la participación de poblaciones vulnerables en proyectos de investigación. Vive en el centro de Denver, no lejos de CU-Denver. "Camino bastante por la calle 16", dijo. "Simplemente se me ocurrió, '¿Por qué hay tantos mendigos operando en un momento dado?"

También encontró:

  • A los mendigos que tenían hijos con ellos a menudo se les daba lecciones en lugar de darles dinero. "La gente regañaba a los mendigos, decía que estaban siendo irresponsables y enseñaban a sus hijos a mendigar en lugar de trabajar", dijo Conejo. Pero aquellos que tenían perros obtuvieron más dinero, en promedio, porque la gente a menudo se detenía para acariciar a los animales y preguntarles sus nombres.
  • Las personas mayores recibieron más dinero, aunque la edad promedio de los mendigos en el centro comercial era de 25 a 30 años, según las estimaciones de Conejo. "Presumiblemente, la gente se sintió mal por una persona mayor que vivía en la calle y tenía que mendigar", dijo Conejo. Las mujeres también tendían a recibir más dinero.
  • La mayoría de los mendigos eran blancos, lo que representaba una representación excesiva de esa parte de la población. Si bien alrededor del 30% de la población de Denver es latina, el 30% de los mendigos no lo son, anotó Conejo. "Estos son hombres jóvenes que se mueven en trenes y hacen autostop y van de ciudad en ciudad", dijo. "Ese es su estilo de vida, y Denver es un eje central".
  • La mayoría de las personas que les dieron dinero a los mendigos les entregaron un billete de un dólar o un billete de cinco dólares, no monedas. Los "puntos calientes" estaban cerca de las estaciones de tren ligero.
  • El clima frío ralentiza la mendicidad, pero los mendigos siguen operando incluso en los días más calurosos del verano. Los días de primavera y otoño cuando el clima era moderado fueron los días más lucrativos del año, observó Conejo.
  • Mientras que los mendigos simplemente piden dinero o muestran carteles durante la semana, el negocio se transforma en entretenimiento los fines de semana: piense en mimos, guitarristas, tambores.

La investigación de Conejo recibió un premio de "estudioso comprometido urbano" de la canciller de CU-Denver, Dorothy Horrell, quien dijo que el programa de investigación está mejorando la vida de la comunidad. "Queremos llevar nuestro conocimiento a la ciudad de manera que sea mucho más accesible y, francamente, mucho más relevante de lo que ha sido antes", dijo en un comunicado.

La mendicidad no se ha restringido en Denver desde 2015, cuando la ciudad revocó las ordenanzas que prohibían la solicitud de folletos cerca de los cajeros automáticos, en los patios de los restaurantes, dentro de los trenes y autobuses, y después del anochecer.

Si las ciudades pueden prohibir la mendicidad ha sido una batalla constante durante décadas que involucra a la Unión Estadounidense de Libertades Civiles, los municipios y los tribunales.

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