En el verano de 2019, los visitantes del Lago de los Arbuckles del Área Recreativa Nacional Chickasaw de Oklahoma encontraron una nueva línea de defensa en la lucha contra las especies acuáticas invasoras: una nariz (en realidad, tres) para detectarlas.

Los perros y sus adiestradores esperaron ansiosos mientras los visitantes alineaban sus botes para ingresar al lago de los Arbuckles. Raine, un golden retriever y los border collies Wisp y Darby tenían un trabajo que hacer. Rodearon cada bote y olfatearon en busca de mejillones cebra y mejillones quagga, pequeños autostopistas siniestros que se adhieren a los botes solo para propagarse como una plaga a través de los lagos de agua dulce.

"Los mejillones invasores pueden matar un lago", dijo a Sierra Dan Winings, técnico de recursos biológicos del Área Nacional de Recreación Chickasaw. "Son maestros en filtrar agua. En la superficie, eso se ve bien porque pueden aclarar un lago. Pero se comen todas las algas que comen los peces pequeños, y los peces pequeños alimentan a los peces más grandes. Los mejillones invasores pueden matar a un lago."

En junio, los tres perros estaban a la caza de señales de mejillones y estaban trabajando rápidamente. Sus narices sensibles pueden inspeccionar un bote de bajo de tamaño promedio en menos de un minuto, mucho más rápido que cualquier persona. Además, pueden detectar especies invasoras en partes difíciles de ver de los barcos.

Ser lindo tampoco duele; tener perros amistosos a mano le da al Servicio de Parques Nacionales otra forma de educar al público sobre cómo detener la propagación de mejillones cebra y quagga. (La gente está más abierta a las inspecciones cuando el inspector mueve la cola).

Los perros estuvieron en Oklahoma durante tres semanas este verano, revisando los botes en los botes del parque antes de trabajar en otros cinco parques, como parte de una colaboración de verano entre el Servicio de Parques Nacionales, el programa de detección de perros Working Dogs 4 Conservation y SP8 Servicios ecológicos para ayudar a compartir el mensaje sobre cómo prevenir la propagación de especies invasoras acuáticas.

OLVIDANDO AL ENEMIGO

Las especies invasoras cuestan a la economía estadounidense más de 120.000 millones de dólares al año. Los mejillones cebra y quagga, en particular, son motivo de gran preocupación: 46 de los 50 estados de Estados Unidos tienen una infestación.

Según la Oficina de Reclamación, estos mejillones se reproducen a la velocidad del rayo y pueden obstruir la infraestructura de las instalaciones de agua: tomas de agua, compuertas, pantallas de desvío, equipos hidroeléctricos, bombas, tuberías y botes. Los mejillones con frecuencia infestan y paralizan las presas de agua y energía hidroeléctrica, y son letales para la ecología natural de las áreas.

Hace más de 20 años, las fundadoras de Working Dogs 4 Conservation, Megan Parker, Deborah Woollett, Aimee Hurt y Alice Whitelaw pensaron que debido a que los perros eran expertos en narcóticos y detección de cadáveres y búsqueda y rescate, también podrían usarse en la conservación de la vida silvestre.

"En la década de 1990, fue posible obtener ADN de las heces", explica Hurt. "Esto nos llevó a darnos cuenta de que necesitábamos una mejor manera de encontrar sistemáticamente excrementos de animales, como un medio para luego poder monitorear de manera no invasiva las poblaciones de vida silvestre".

Los cuatro fundadores de WD4C, con sus antecedentes en biología y perros, investigaron recursos de entrenamiento y adaptaron los métodos de otras disciplinas de detección, como búsqueda y rescate y narcóticos, para comenzar a construir las bases del campo que se conoce como detección de conservación.

Hoy en día, los perros Working Dogs 4 Conservation se utilizan para prevenir el tráfico de vida silvestre, el monitoreo ecológico, la detección de especies invasoras y el monitoreo de la vida silvestre. Han viajado a cinco continentes diferentes para ayudar a atrapar cazadores furtivos en África y encontrar excrementos de grandes felinos en América Central. En Estados Unidos, han detectado huevos, larvas y adultos humanos del barrenador esmeralda del fresno. Usando el sentido del olfato de los perros para proteger la vida silvestre y los lugares salvajes, WD4C entrenó a los animales para encontrar algunas de las especies más difíciles de detectar, incluidas las larvas microscópicas de los mejillones cebra, las malas hierbas antes de que salgan a la superficie y los animales que viven bajo tierra..

Entonces, ¿dónde se encuentra este talento? Muy a menudo, de refugios.

SE NECESITA UNA CLASE ESPECIAL DE PERRO

De los 35 perros que trabajan en WD4C, muchos provienen de refugios para mascotas. Los 35 tienen una cosa en común: son "locos".

"La mayoría de ellos provienen de refugios y rescates porque estos perros son realmente hiperactivos", dice Fratt. "Alguien tiene este adorable cachorro y dice, 'Oh, Dios, los Labs son excelentes perros de familia'. Y luego este perro se convierte en un fanático de las bolas que está destrozando tus gabinetes ".

La organización mantiene una red de personas que vigilan los refugios en busca de buenos candidatos, generalmente laboratorios, border collies, pastores alemanes o razas belgas de malinois. "No somos exigentes con la raza en sí, pero hay ciertas razas en las que es mucho más probable que veamos las características de comportamiento que estamos buscando", dice Fratt. "No se ven muchas razas que estén realmente interesadas en caminar ocho horas al día".

Los entrenadores usan pelotas y juguetes como golosinas. Para entrenar a un perro a detectar excremento de oso, le darán un juguete una vez que lo encuentre. El rigor aumenta a medida que los entrenadores esconden excrementos en varios lugares o con otros excrementos. Cada vez que el perro tiene éxito, puede jugar con su juguete.

Esta técnica funciona para cualquier cosa que WD4C quiera que los perros detecten. De hecho, muchos de los caninos tienen una variedad de especialidades. "Haremos 10 días buscando excrementos de oso durante el verano", dice Fratt, "y luego haremos dos semanas de trabajo del músculo de cebra y luego haremos dos semanas buscando esta rara especie de lagarto". y luego dos semanas de esta especie invasora de planta en Iowa ".

Algunos perros pasan bastante por varios proyectos. "También tenemos poco más de 20 perros que se encuentran dispersos por todo el mundo, pero que están destinados de forma más permanente con una organización y ayudan a diario".

Tigre fue criado y criado para ser un perro de servicio, pero suspendió el programa. "Trató de robar pelotas de tenis de los caminantes de la gente, lo cual no es útil si eres una persona mayor con una fractura de cadera en recuperación", dice Fratt. "Así que no estaba destinado a ser un perro de servicio. Tigre ahora vive en Costa Rica, y él y su socio se asociaron con una organización allí llamada Panthera, que estudia a los grandes felinos nativos".

WD4C también tiene alrededor de una docena de perros estacionados en África, principalmente haciendo trabajo contra la caza furtiva: olfatean armas y municiones, pieles, carne de caza, escamas de pangolín, marfil, cuerno de rinoceronte.

La organización siempre está buscando perros de refugio que se ajusten a los requisitos y que quieran la pelota.

"Siempre es muy útil para nosotros si la gente puede estar atenta a estos perros realmente locos", dice Fratt. "Si trabajas o te ofreces como voluntario en un refugio o cerca de él o si estás en Craigslist y ves a alguien que dice, 'Me deshago de este perro; ha destrozado cuatro gabinetes tratando de conseguir su pelota de tenis', buen Dios, queremos ese perro ".

Pero los perros no son solo narices contratadas, también son familia.

"Los perros WD4C siguen siendo parte de nuestra manada de por vida, y si alguna vez se lastiman o están listos para retirarse, tenemos un sofá suave esperándolos", informa Fratt.

UNA ASOCIACIÓN DE VERANO

Prevenir la propagación de especies invasoras es una cura de $ 5 mil millones; ese es el costo anual de mitigar los moluscos invasores. WD4C había estado en conversaciones con el Parque Nacional Glacier durante algún tiempo, y este año, el NPS finalmente presentó una oferta competitiva para realizar las inspecciones. WD4C ganó. Si bien los mejillones cebra y quagga abundan en todo Estados Unidos, aún no han obstruido los parques más populares del norte de los EE. UU., Como Yellowstone, Glacier y Grand Teton, y no se encuentran en absoluto en Montana y Alberta. WD4C está contribuyendo a que siga siendo así.

Si bien no se han detectado mejillones cebra y quagga en el lago Arbuckles de Oklahoma, muchos otros lagos de la zona están infestados. "La mayoría de nuestros navegantes son locales", dice Winings. "Muchos de sus botes han estado en los lagos que tienen mejillones. Los perros inspeccionaron entre 325 y 350 botes y no se encontró ni un solo mejillón cebra".

El programa de este verano con WD4C fue en parte inspección de prevención y en parte relaciones públicas, para asegurarse de que el lago se mantenga libre de infestación. Y los perros fueron una adición bienvenida a los parques inspeccionados.

Hurt informa que, además del contrato de NPS, WD4C inició un programa vecino, el Programa K9 de Conservación de Parques y Medio Ambiente de Alberta, a través del cual tres equipos de cuidadores de perros realizan inspecciones y actividades de divulgación en busca de mejillones invasores en embarcaciones.

"También hemos utilizado perros para detectar excrementos de visones y nutrias, depredadores de nivel superior de los sistemas fluviales, por lo tanto bioacumuladores, como un vehículo para analizar la contaminación de metales pesados, retardadores de llama y farmacéuticos en las vías fluviales de Montana", dice. "Además, hemos realizado pruebas de concepto sobre la detección de peces invasores como la trucha de arroyo en agua corriente".

Los perros pueden ser el mejor amigo del hombre y, con el entrenamiento adecuado, también pueden ser el mejor protector de la naturaleza. Con eso en mente, WD4C inició un programa en 2015 llamado Rescues 2 the Rescue, diseñado para ayudar a los refugios de mascotas de todo el mundo a identificar perros que podrían usarse para la detección.

"Estamos buscando un tipo de perro muy específico. Somos muy, muy exigentes, por eso es tan útil para nosotros tener mucha gente con los ojos abiertos", dice Fratt. "Le diremos que no a la mayoría de los perros, pero si suficientes personas nos ayudan a buscar, eventualmente encontraremos los adecuados.